L'entreprise est fondée en 1916 en Finlande par la compagnie Ab Sport Artiklar et utilise un ours comme logo. En 1920, Ab Sport Artiklar se renomme Karhu qui signifie ours en finnois. Karhu produit principalement des disques et des javelots avant de produire des chaussures de courses et des pointes. La marque s'est illustrée aux Jeux olympiques d'été de 1920 où elle a entre autres équipé les "Finlandais volants" gagnants pluisieurs medailles d'or. Karhu vend le logo aux trois bandes à Adidas en 1951 pour 1 600 euros et deux bouteilles de whiskey. À partir de 1960, Karhu utilise le logo M.